Tectónica de Placas

Hay varias cosas que pueden hacer que la superficie de la Tierra cambie en el tiempo. Una de ellas es el movimiento de la corteza terrestre.

La corteza de la Tierra es la “piel” externa del planeta, y tiene una profundidad de hasta 50 kilómetros. Se pensaría que 50 kilómetros sería muy profundo, pero ¡es nada comparado con el centro de la Tierra!

placas tectónicas
La figura muestra las placas de la superficie terrestre.
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Como se muestra en la figura, la corteza de la Tierra, incluyendo los continentes, está formada por placas que se juntan como las piezas de un rompecabezas. Estas placas derivan (se mueven flotando) muy lentamente (¡unos 5 centímetros por año!) a través de la superficie terrestre.


Formación de Montañas por Subducción

Las montañas se forman a través de un proceso general llamado “deformación” (o plegamiento) de la corteza de la Tierra. Un ejemplo de esta clase de plegamiento viene por el proceso que se describe a continuación.

formacion de montañas
Proceso de formación de montañas en la Tierra.
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Cuando chocan dos secciones de la corteza terrestre, en lugar de empujarse hacia regiones más profundas de la Tierra, las losas de roca pueden apilarse unas sobre otras provocando que una o ambas losas se plieguen como un acordión.

Este proceso provoca que la corteza se: (1) eleve; y (2) se pliegue. Al final, se forma una cadena de montañas.

La figura de arriba ilustra el proceso. Una losa de la corteza de la Tierra, la de la derecha, es empujada hacia abajo, mientras que la losa a la izquierda es obligada a elevarse y doblarse. La losa derecha eventualmente puede fundirse y formar un volcán.


Formación de Islas

Existen dos maneras por las que se pueden formar las islas.

Islas formandose
Imágen del fondo del océano a medida que se forman islas
  1. A medida que una placa de la corteza es empujada hacia el interior de la Tierra, se funde. El material fundido, caliente, se eleva de nuevo hacia la corteza, formando una serie de volcanes. Estos volcanes pueden formar una cadena de islas llamada un “arco de islas“. Ejemplos de estos arcos de islas son las Islas Aleutianas de Alaska, que se muestran en la figura a la izquierda.
  2. La segunda manera de formación de islas es cuando hay puntos calientes en la litosfera. Hawaii es un ejemplo de este tipo de formación de isla.

Las Fallas Sísmicas (de Terremotos)

grietas en el suelo debido a terremoto
Esta es una porción de la falla por terremoto Loma Prieta, cerca de Santa Cruz, California (Estados Unidos).
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Una Falla Sísmica (por Terremoto) es parte del proceso que causa los volcanes y la deriva continental.

Cuando la corteza de la Tierra es empujada a lo largo, el material rocoso que la compone a veces se rompe. Cuando la corteza se rompe, se habla de una “falla“.

Una falla es como una fractura que se haga en un bloque de arcilla al empujar al mismo tiempo el bloque por extremos opuestos. Aún cuando la Tierra aparenta ser muy dura, es muy semejante a un bloque de arcilla.

Las fallas permiten que los científicos puedan determinar la manera como es empujada la corteza terrestre.