Educación Ambiental - notas breves

Desarrollan en Universidad Columbia un método rápido para medir la huella de carbono

24 de septiembre de 2012

Tomando una página los ingenieros de Facebook, investigadores de la Universidad Columbia han desarrollado un nuevo software que permite calcular la huella de carbono de miles de productos a la vez, un proceso que hasta ahora ha tomado mucho tiempo y ha sido caro.

La huella de carbono es una estimación del impacto total de una actividad sobre el cambio climático. Típicamente, una huella de carbono se calcula mediante la estimación no sólo de la cantidad del gas de invernadero que emite la actividad, sino también las emisiones de gases de efecto invernadero, como el metano, el óxido nitroso o refrigerantes. Todos estos impactos se suman y se expresan como un número único, un equivalente de dióxido de carbono - la cantidad de CO2 que generaría la misma cantidad de calentamiento.

Conseguir una huella de carbono exacta de un producto es un primer paso crucial para cualquier empresa que desee gestionar y reducir el impacto sobre el cambio climático de sus actividades.

El nuevo software puede ayudar a las empresas a etiquetar con precisión los productos y diseñar maneras para reducir sus impactos ambientales, dice Christoph Meinrenken, líder del proyecto e investigador asociado en Instituto de la Tierra y Columbia Engineering de la Universidad Columbia.

El proyecto es el resultado de una colaboración entre el Centro Lenfest para la Energía Sostenible del instituto y PepsiCo, Inc.

Iniciado en 2007, el objetivo original del proyecto era evaluar y ayudar a estandarizar los cálculos dePepsiCo de la cantidad de dióxido de carbono que se emitía cuando un producto se fabrica, envasa, distribuye y se elimina.

Jugo de naranja
El zumo de naranja Tropicana fue el primer producto en medirse su huella de carbono por el nuevo método de Columbia. (Foto: Erin Dean)

El proyecto produjo la primera etiqueta en Estados Unidos con su huella de carbono certificada por un tercero imparcial, para el jugo de naranja Tropicana. PepsiCo ha estado haciendo pruebas del método para otros usos desde 2011.

Al Halvorsen, director de sustentabilidad de PepsiCo, dijo: "El recién desarrollado software promete no solamente ahorrar tiempo y dinero para empresas como PepsiCo, sino también para ofrecer nuevas ideas sobre cómo las empresas miden, gestionan y reducen su huella de carbono en el futuro ".

Hasta ahora, el análisis del ciclo de vida se ha realizado un producto a la vez, un proceso que requiere mucho tiempo y una gran cantidad de personal con conocimientos especializados, que pocas empresas tienen. Agregando de datos y cálculos se pierde el nivel de detalle microscópico que requiere un análisis adecuado.

Meinrenken dice que él y su equipo fueron inspirados por el trabajo de los "mineros de datos" de Facebook.

"En empresas como Facebook o Netflix, los ingenieros emplean magia estadística para extraer datos de vastas bases de datos y esencialmente enseñar a las computadoras a predecir, por ejemplo, a quién le va a gustar una película en particular. Es especialmente gratificante para un ingeniero ambiental usar estos datos para estimar hasta qué punto al medio ambiente 'le gustará' determinados productos y servicios", dijo.

Con esto en mente, los científicos de Columbia diseñaron una base de datos de análisis del ciclo de vida para evaluar el impacto ambiental de 1,137 productos de PepsiCo.

Ellos desarrollaron técnicas que juntas permiten el cálculo de miles de huellas de carbono en pocos minutos, con intervención mínima del usuario.

El componente clave es un modelo de computadora que genera factores estimados de emisión para los materiales, eliminando el mapeo manual de los ingredientes y materiales de embalaje de un producto.

Meinrenken dijo que los datos generados automáticamente permitirán que no expertos "calculen las huellas de carbono aproximadas y alivien las limitaciones de recursos para que las empresas se embarquen a medir en gran escala las huellas de de carbono de los productos."

Dijo que el software cumple con las directrices patrocinadas por la organización no lucrativa World Resources Institute, que proporciona estándares contra los cuales se pueden auditar las huellas de carbono.

Con esta información sobre la huella de carbono, las empresas pueden diseñar y evaluar las maneras de disminuir el impacto ambiental de sus productos y los consumidores serán capaces de tomar decisiones mejor informadas.

"Una determinación rápida de la huella de carbono es un gran ejemplo de cómo las metodologías académicas con el procesamiento de datos moderno y herramientas estadísticas pueden originarse y liberar su poder en el mundo real", dijo Klaus Lackner, director del Centro Lenfest para la Energía Sostenible.

Meinrenken y su equipo están buscando ahora aplicar estos métodos a otras áreas, tales como el consumo de agua.

Su estudio aparece en línea en la revista "Journal of Industrial Ecology".

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Autor de las páginas: José E. Marcano