Educación Ambiental - notas breves

Raro descubrimiento: Nueva especie de mono identificada en África

12 de septiembre de 2012

Los científicos han descubierto una nueva especie de mono en una remota parte boscosa de la República Democrática del Congo (RDC), apenas la segunda nueva especie de monos que se encuentra en África en los últimos 28 años.

Conocido por los residentes locales y los cazadores como "Lesula", el mono ha sido formalmente nombrado Cercopithecus lomamiensis. La nueva especie es un miembro de la tribu Cercopithecini, comúnmente conocido como cercopitecos.

Lesula
Cercopithecus lomamiensis cautivo.
(Foto: John Hart)

Fue nombrado para su hábitat en la cuenca forestal Lomami. Se cree que el Lesula sólo viven dentro de los 17,000 kilómetros cuadrados de bosques maduros de hoja perenne en la RDC central, entre los ríos Lomami medio y el Tshuapa superior.

El descubrimiento fue hecho público en un artículo en la revista de acceso abierto "Plos One".

El primer Lesula encontrado fue una hembra joven cautiva vista en 2007 en la propiedad de un director de escuela en el pueblo de Opala.

Al principio, el Lesula cautivo le pareció a los científicos como similar al mono de cara de buho, pero su color era diferente a la de cualquier otra especie conocida.

Durante los próximos tres años, los autores del estudio, los biólogos conservacionistas John y Terese Hart del Lukuru Wildlife Research Foundation en Kinshasa, y su equipo, localizaron y observaron más Lesulas en la naturaleza y en situaciones de cautividad.

"Este fue un hallazgo totalmente inesperado, y sabíamos que teníamos algo inusual y posiblemente desconocido cuando vimos por primera vez el animal. Pero no fue hasta que tuvimos los análisis genéticos y morfológicos de nuestro equipo de colaboradores que supimos que teníamos realmente una nueva especie ", dijeron los Hart, que son curadores afiliados del Museo Peabody de Historia Natural de la Universidad de Yale.

La especie parece haber escapado a la atención científica anterior a causa de su hábitat remoto, hasta hace poco explorado por biólogos profesionales.

John Hart
Dr. John Hart (Foto cortesía Luraka Wildlife Research Foundation)

"Descubrimientos importantes como este son posibles, sobre todo gracias a los biólogos de campo dedicados como los Hart", dijo Eric Sargis, profesor de antropología de la Universidad de Yale y coautor del artículo.

"Y si estamos encontrando nuevas especies de primates, entonces quién sabe cuántas nuevas especies de pequeños mamíferos o reptiles o insectos, sólo para nombrar algunos, podrían estar por ahí", dijo Sargis. "Ciertamente hay mucha biodiversidad en la región que no ha sido descubierta".

Después de su primer encuentro casual con el Lesula cautivo, los Hart y su equipo de investigación observaron en la naturaleza, documentado su comportamiento y ecología, y determinaron en forma concluyente su singularidad a través de estudios genéticos y anatómicos.

Estos estudios se llevaron a cabo en el Peabody por Sargis y el co-autor Chris Gilbert, entonces un estudiante post-doctoral en el Instituto de Estudios Biosféricos de Yale y ahora profesor en el Hunter College-CUNY.

Otros autores del artículo son Kate Detwiler de la Florida Atlantic University, Andrew Burrell y Anthony Tosi de la Universidad de Nueva York, James Fuller, de la Universidad Columbia; Maurice Emetshu del Lukuru Wildlife Research Foundation, y Ashley Vosper del Centre de Formation et Conservation Forestière.

Terese Hart
Dr. Terese Hart con amigos congoleños (Foto: Luraka Wildlife Research Foundation)

"Los descubrimientos de nuevas especies de primates africanos son eventos raros pero significativos que aclaran relaciones taxonómicas y evolutivas y hacen resaltar regiones importantes de biodiversidad para la conservación", escriben los autores en su artículo.

En su artículo, los investigadores describen el Lesula y su especie hermana, Cercopithecus hamlyni, como "tímidos, reservados y generalmente ocurren en pequeños grupos".

El C. hamlyni puede estar estrechamente relacionada pero es distinta y separada del Lesula.

Los científicos escriben, "los datos morfológicos y moleculares confirman que C. lomamiensis es distinta de su congénere más cercano, C. hamlyni, de la que está separada geográficamente tanto por el río Congo (Lualaba) como por el río Lomami".

Se utilizaron siete ejemplares de C. lomamiensis y ocho especímenes de C. hamlyni para los análisis y descripciones.

Los especímenes recolectados en el campo incluían animales recién muertos adquiridos de los cazadores locales, los animales muertos por leopardos o águilas coronadas, y un pedazo de piel de un mono capturado localmente y se mantuvieron cautivos en una aldea cerca de su área de distribución.

Lesula
Monos Lesulas juveniles en cautiverio.

El Lesula típico tiene un rostro y boca desnudos y una melena de cabellos largos y rubios canosos. Algunos tienen una franja vertical en la nariz de color crema. El mono parece que come frutas y vegetales principalmente, y vive tanto en tierra como en los árboles.

Por lo menos tres otros primates sólo se encuentran en esta región, según los investigadores - el colobo rojo del río Lomami, el mono azul del río Lomami, y el mono de Wolf del río Kasuku.

Como todos los restantes mamíferos grandes del Congo, estas especies se encuentran amenazadas por la caza comercial incontrolada de carne de animales silvestres y la pérdida de hábitat.

"El reto ahora es hacer que el Lesula sea una especie emblemática que lleve el mensaje de la conservación de toda la fauna en peligro de extinción del Congo", dijo John Hart. "Las especies con rangos pequeños como el Lesula pueden pasar de vulnerables a seriamente en peligro en el transcurso de unos pocos años."

La investigación fue apoyada por la Fundación Arcus, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de Estados Unidos, una subvención de Edith McBean, Fundación Abraham, Margot Marsh Biodiversity Foundation Grant, Yale y el Instituto para Estudios Biosféricos.

Índice de Notas

Autor de las páginas: José E. Marcano