Explorando el Sistema Solar

Saturno

Saturno es el sexto planeta desde el Sol, el segundo más grande del Sistema Solar y el único con anillos visibles desde la Tierra. Se ve claramente achatado por los polos a causa de la rápida rotación.

Similar a Júpiter, este planeta gigante, también está compuesto de hidrógeno, con un poco de helio y metano. Es el único planeta que tiene una densidad menor que el agua. Si encontrásemos un océano suficientemente grande, Saturno flotaría.

Los anillos de Saturno están compuestos de fragmentos hielo y rocas, cubiertas de polvo. Los fragmentos varían en tamaño desde fino polvo hasta pedazos tan grandes como una casa.  Algunos son tan grandes como montañas. 

Estos aniilos le dan un aspecto muy bonito. Son denominados con las letras del alfabeto en el orden en que fueron descubiertos.  Los anillos principales son los A, B y C.  Los anillos D, E, F y G son más ligeros y fueron descubiertos más recientemente. Los anillos están muy cerca unos de otros excepto por una zona sin anillos, la División de Cassini, de unos 4,700 km de ancho, entre los anillos A y B. El anillo interior de Saturno, C, está a 1.28 veces el radio, y el exterior, el A, a 2.27. Con la materia que contienen se podría formar una esfera de un tamaño parecido al de la Luna.

Saturno tiene más de 60 satélites. Es el planeta que tiene más. Las recientes observaciones a través del Telescopio Espacial Hubble (HST) y las fotos enviadas por el Voyager han mostrado cuatro o cinco cuerpos cerca del planeta que podrían ser nuevas lunas, pero todavía no se ha confirmado.

La densidad de los satélites de Saturno es muy baja y, además, reflejan mucha luz. Los mayores son:

Titán. Es el satélite más grande de Saturno y el segundo del Sistema Solar, con un diámetro de 5,150 km. Tiene una atmósfera más densa que la de la Tierra, formada por nitrógeno e hidrocarburos que le dan un color naranja. Gira alrededor del planeta a 1,222,000 km, en poco menos de 16 días.

Rea. Tiene 1,530 km de diámetro y gira a 527,000 km de Saturno cada cuatro días y medio. Tiene un pequeño núcleo rocoso. El resto es un océano de agua helada, con temperaturas que van de los 174 a los 220 ºC bajo cero. Los cráteres provocados por los meteoritos duran poco, porque el agua se vuelve a helar y los borra.

Japeto. Es una de las lunas más estrañas. Tiene una densidad semejante a la de Rea, pero su aspecto es muy diferente, porque tiene una cara oscura y otra clara. La cara oscura es, probablemente, material de un antiguo meteorito. Su diámetro es de 1,435 km y gira muy lejos, a 3,561,000 km de Saturno en 79 días y un tercio.

Dione y Tetis. Las otras dos grandes lunas tienen órbitas cercanas y tamaños similares. Dione tiene 1,120 km de diámetro y gira a 377,000 km, mientras que Tetis tiene 1,048 km de diámetro y gira a 295,000.

Datos sobre Saturno
  • Radio promedio: 58,232 km 
  • Masa: 95.2 (Tierra=1) 
  • Densidad: 0.69 (gm/cm³) 
  • Gravedad: 1.16 (Tierra=1) 
  • Período de la órbita: 29.46 (años de la Tierra) 
  • Período de rotación: 0.436 (días de la Tierra) 
  • Eje semimayor de la órbita: 9.53 ua* 
  • Excentricidad de la órbita: 0.056 
  • Distancia desde el Sol: 1,427 millones km, 887.7 millones millas 
  • Temperatura superficial promedio: -139.2 ºC / -218.5 º F 
  • Satélites: 82 (hasta Octubre 2019)

* Unidad astronómica (ua): unidad de medición de magnitudes dentro de nuestro sistema solar y que equivale a la longitud del eje semimayor de la órbita terrestre (o distancia media de la Tierra al Sol), o a 149,604,970 km.


Para más información sobre Saturno visite la página de NASA sobre el Sistema Solar.

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Autor de las páginas: José E. Marcano

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